Para muitas pessoas, a ideia de comer insetos ainda é atormentada pelo medo e pela inibição. Mas podem ser uma valiosa fonte de nutrição e o cultivo das mesmas não é prejudicial ao meio ambiente.

Uma engenheira química e empresária sul-africana, Wendy Vesela, encontrou uma forma de colocar estes insetos ricos em proteínas e ferro no cardápio, triturando-os em pó.

Biscoitos, barras de chocolate, cereais e batidos são feitos com esta farinha. As lagartas mopanes, cozidas no vapor e fatiadas, também podem ser usadas em pizzas.

Enquanto o consumo de insetos e larvas conquista novos terrenos, principalmente no Ocidente, a antropóloga de alimentação Anna Trapido alerta, porém, contra o consumo de lagartas mopanes como uma "espécie de aventura turística em que se ganha uma medalha" por ousar comê-las.

"As larvas devem ser tratadas com respeito porque carregam uma bagagem culinária emocional e espiritual" do sul de África, diz a especialista.

Para Vesela, originária da província do Limpopo (nordeste), estas lagartas são um alimento básico.

No Parque Nacional Kruger, perto da cidade onde cresceu, são consideradas uma iguaria cozida com cebola e molho de tomate.

A empresária encantou clientes duvidosos com os biscoitos e barras de proteína numa recente feira de alimentos no distrito comercial de Sandton, em Joanesburgo.

"Eu não vou comer uma larva. Desculpe, é nojento. Mas se me derem em forma de chocolate... É realmente delicioso", disse Gail Odendaal, de 38 anos, ao sair com barras proteicas.

Vesela considera agora a possibilidade de se aventurar no cultivo. Estes insetos não precisam de água nem de terra, apenas de uma árvore, a mopane, que cresce nas regiões quentes e secas do sul de África e da qual as lagartas se alimentam e se reproduzem.

Com uma quinta, Vesela podia ter várias colheitas por ano. Por enquanto, emprega as mulheres das aldeias quando é época, em dezembro e abril. As lagartas são evisceradas, fervidas e secas.

São "uma fonte saudável de proteína", diz Vesela, pedindo aos consumidores que "superem os seus medos".

Também ricas em gorduras e minerais essenciais, são uma fonte de proteína muito melhor do que muitos outros produtos no mercado, diz a nutricionista Mpho Tshukudu: "contêm mais ferro do que o bife mais caro".

As lagartas mopanes "são muito mais ricas em ferro do que qualquer cereal matinal supostamente enriquecido com ferro", confirma Trapido.

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