A meio do castelo, está a Igreja de Nossa Senhora da Lagoa (Igreja Matriz), construção do século XVI, mesmo ao lado do Museu do Fresco, aberto desde 2010, nas instalações de um edifício do séc. XIV (e onde se encontra um fresco do século XV com as figuras do Bom e do Mau Juiz e que esteve tapado centenas de anos até ser descoberto nos anos 50). Ainda no castelo, é de visita obrigatória a Casa da Inquisição – Centro Interativo da História Judaica em Monsaraz, uma das únicas no país, e o pelourinho oitocentista.

Seria preciso recuar vários milhares de anos para chegarmos aos primeiros homens que habitaram a região de Monsaraz. A proliferação de monumentos megalíticos nesta região leva-nos a mais de 5 mil anos para trás no tempo. Já na reconquista, Monsaraz foi tomada aos mouros, por Geraldo Sem Pavor, em 1167, mas logo de seguida foi perdida de novo. Só em 1232 se fez a conquista definitiva. Doada à Ordem do Templo, foi sede de concelho até 1851, ano em que esse estatuto passou para a vizinha Reguengos de Monsaraz.

Hoje, Monsaraz é o centro de uma dinâmica turística forte, atraída pelo rico património, pelos cruzeiros de barco no Alqueva, pela olaria histórica de São Pedro do Coval e pela memorável gastronomia alentejana. E não falta quem junte inovação à tradição. É o caso de António Cuco, formado em turismo, mas que descobriu a fórmula para produzir um gin de sucesso: o Sharish, termo que significa esteva em árabe e do qual deriva o nome de Monsaraz – Mont Sharish ou monte das estevas.

Monsaraz, a moura alentejana
Vista do Castelo créditos: Food and Travel Portugal

“Comecei por fazer algumas experiências para os amigos, antes de chegar à fórmula”, conta-nos António Cuco, “No princípio nem tinha alambique, usava uma panela”. Agora exporta para 20 países – só o mercado inglês absorve oito mil garrafas por mês. O Sharish é a soma de muitos ingredientes portugueses, vários deles colhidos no próprio Alentejo: morangos de Beja, casca de laranja e limão da Aldeia da Luz, Pera Rocha do Cadaval, Maça Bravo Esmolfe DOP, além dos tradicionais zimbro e semente de coentros. A receita fica completa com especiarias: canela, cravinho e um toque de baunilha. No final de abril, António Cuco inaugura as novas instalações da sua fábrica, com espaço para uma área interativa sobre o gin, na qual espera receber 15 mil visitantes por ano.

Ali perto, outro exemplo de inovação ligada à tradição. Estamos na fábrica de queijos A Sapata, a funcionar há 40 anos. O casal Luís Melo e Assunção Batista pegou no negócio de família e investiu na produção e na criação de novos produtos. Em sete anos, passaram de 100 mil queijos por ano, para 40 mil queijos por mês e de uma variedade apenas para nove variedades diferentes. Além do mercado português, já exportam queijo do Alentejo para a Holanda, Bélgica, França, Espanha e Alemanha. “Estamos a crescer 70 por cento ao ano. O plano agora é aumentar a fábrica e manter o ritmo”, explica Luís Melo.

Coelho com legumes da horta, restaurante São Lourenço do Barrocal
Coelho com legumes da horta, restaurante São Lourenço do Barrocal créditos: Food and Travel Portugal

Lurdes Pimenta também não para na sua pequena doçaria tradicional, a funcionar há 17 anos, recheada de posters do ‘seu’ Benfica (tem até um bolo com o nome de Mantorras) e de dezenas de doces alentejanos, das encharcadas ao bolo rançoso, das sericaias ao pão de rala. “Aqui é tudo feito à moda antiga, tudo feito à mão”, conta energicamente, “As receitas estão todas na minha cabeça. Só quero ser feliz!”.

A gastronomia está no centro das atenções de quantos visitam o Alentejo. Em Reguengos, vamos ao encontro de António Aleixo e do seu restaurante Plano B, bem no centro da cidade. Na cozinha é Marília Aleixo que dirige as operações. E as especialidades da casa? Lagartos e abanicos de porco preto com migas de espargos; costeletas de borrego grelhadas com molho de azeite e ervas aromáticas; e a sopa de cação. António Aleixo também produz e comercializa as mini-sericaias, miniaturas do conhecido doce alentejano, que assim podem ser levadas em embalagens de 4 ou 6 unidades: “A sericaia é um doce grande e muita gente queria levar e não era possível, assim já é!”.

Lagarto de porco preto com migas, do restaurante Plano B
créditos: Food and Travel Portugal

Já em Monsaraz, do lado de fora do castelo, Isabel Polo prepara umas migas de bacalhau para servir no seu restaurante Sabores de Monsaraz: bacalhau, coentros, gema de ovo, pão, azeite, alho e água. O cheiro dos ingredientes já é um convite aos sentidos. “Aqui é tudo feito no momento”, diz a cozinheira sorridente, “Faço o comer sempre à hora a que os clientes chegam”.

Informação de viagem

Onde Comer

Plano B: Situado em Reguengos, serve os pratos mais emblemáticos da cozinha tradicional do Alentejo, desde as açordas à carne de alguidar e aos grelhados de porco preto. Tel. 963716221, restauranteplanob.com

São Lourenço do Barrocal: É um restaurante farm to table apoiado nos produtos e sabores locais, sob a orientação do chef Júlio Vintém. Usa os vegetais da horta própria e azeite e vinho de produção da herdade. Na ementa, há pratos como o vira vira da nossa vitela com migas de espargos e o porco de bolota com migas de tomate. Tel. 266 247 140, barrocal.pt

Sabores de Monsaraz: Espaço muito acolhedor situado na parte exterior do castelo. As migas de bacalhau são imperdíveis, mas há outros pratos muito recomendáveis, como o borrego assado, o cozido de grão, o ensopado de borrego ou os medalhões de porco preto. Tel. 969217800, saboresdemonsaraz.com

Onde dormir

Monte Alerta: Localizado no sopé de Monsaraz, está a dois quilómetros apenas do Centro Náutico de Monsaraz, junto ao Alqueva. Tem 10 quartos, uma magnífica biblioteca à disposição dos hóspedes e jardins frondosos. Quem quiser, também pode dedicar-se ao Dark Sky, com o apoio do Observatório do Lago Alqueva (OLA). Duplo desde 90€. Tel. 968756785, montealerta.pt

Casa Dona Antónia: Situada no interior das muralhas de Monsaraz, esta unidade de turismo rural dispõe de 7 quartos duplos e de um jacuzzi no exterior com uma vista magnífica para a planície alentejana. Duplo desde 65€. Tel. 961 544 559

São Lourenço do Barrocal: Uma antiga herdade foi recuperada e transformada num hotel de luxo com 22 quartos, 2 suítes e 16 casas de 1, 2 e 3 quartos. Dispõe de restaurante, spa, piscina, amplos jardins e de produção própria de vinho. Duplos desde 200€. Tel. 266 247 140, barrocal.pt

Artigo originalmente publicado na revista Food and Travel Portugal

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